Une tortue éteinte absolument massive pesait 2 500 livres et avait une carapace à cornes géante

Illustration de Stupendemys géographiquesus

Il s’agit d’une reconstitution graphique de la tortue géante Stupendemys géographiques: individu mâle (avant) et femelle (gauche) nageant en eau douce. Crédits: Jaime Chirinos

La région tropicale d’Amérique du Sud est l’un des points chauds du monde en matière de diversité animale. La faune disparue de la région est unique, comme en témoignent les fossiles de rongeurs géants et de crocodyliens – y compris les crocodiles, les alligators, les caïmans et les gavials – qui habitait ce qui est aujourd’hui une zone désertique au Venezuela. Il y a cinq à dix millions d’années, c’était une région marécageuse humide grouillante de vie. Un de ses habitants était Stupendemys géographiquesus, une espèce de tortue décrite pour la première fois au milieu des années 1970.

Tortue géante 100 fois plus lourde que son plus proche parent

Des chercheurs de l’Université de Zurich (UZH) et des collègues chercheurs de Colombie, du Venezuela et du Brésil ont maintenant signalé des spécimens exceptionnels de tortue éteinte récemment trouvés dans de nouveaux endroits au Venezuela et en Colombie. «La carapace de certains individus de Stupendemys a atteint près de trois mètres, ce qui en fait l’une des plus grandes, sinon la plus grande tortue qui ait jamais existé», explique Marcelo Sánchez, directeur de l’Institut de paléontologie et musée de l’UZH et directeur de l’étude. La tortue avait une masse corporelle estimée à 1145 kg (~ 2500 livres) – près de cent fois celle de son plus proche parent vivant, la tortue du fleuve Amazone à grosse tête.

Carapace mâle de Stupendemys géographiquesus

Le paléontologue vénézuélien Rodolfo Sánchez et une carapace mâle de la tortue géante Stupendemys géographiquesus, d’Urmaco, au Venezuela, ont été trouvés dans des gisements vieux de 8 millions d’années. Crédits: Jorge Carrillo

Les mâles portaient des cornes sur leur carapace

Chez certains individus, la carapace complète a montré une caractéristique particulière et inattendue: les cornes. «Les deux types de coquilles indiquent qu’il existait deux sexes de Stupendemys – les mâles à carapace à cornes et les femelles à carapace sans cornes », conclut Sánchez. Selon le paléobiologiste, c’est la première fois qu’un dimorphisme sexuel sous forme de coquilles à cornes est signalé pour l’une des tortues à cou latéral, l’un des deux principaux groupes de tortues dans le monde.

Malgré sa taille énorme, la tortue avait des ennemis naturels. Dans de nombreuses régions, la présence de Stupendemys coïncide avec Purussaurus, les plus grands caïmans. Il s’agissait très probablement d’un prédateur de la tortue géante, compte tenu non seulement de sa taille et de ses préférences alimentaires, mais également du fait des marques de morsure et des os perforés dans les carapaces fossiles de Stupendemys.

Carapace de Stupendemys géographiquesus

Le paléontologue vénézuélien Rodolfo Sánchez et une carapace mâle de la tortue géante Stupendemys géographiquesus, d’Urmaco, au Venezuela, ont été trouvés dans des gisements vieux de 8 millions d’années. Crédits: Edwin Cadena

La phylogénie des tortues a été entièrement révisée

Puisque les scientifiques ont également découvert des mâchoires et d’autres parties squelettiques de Stupendemys, ils ont pu réviser en profondeur les relations évolutives de cette espèce au sein de l’arbre de vie des tortues. «Sur la base d’études sur l’anatomie des tortues, nous savons maintenant que certaines tortues vivantes de la région amazonienne sont les parents vivants les plus proches», explique Sánchez. De plus, les nouvelles découvertes et les recherches sur les fossiles existants du Brésil, de la Colombie et du Venezuela indiquent une distribution géographique de Stupendemys beaucoup plus large que ce que l’on pensait auparavant. L’animal vivait dans toute la partie nord de l’Amérique du Sud.

Référence: «L’anatomie, la paléobiologie et les relations évolutives de la plus grande tortue à cou latéral éteinte» par E.-A. Cadena, T. M. Scheyer, J. D. Carrillo-Briceño, R. Sánchez, O.A Aguilera-Socorro, A. Vanegas, M. Pardo, D. M. Hansen et M. R. Sánchez-Villagra, 12 février 2020, Avancées scientifiques.
DOI: 10.1126 / sciadv.aay4593