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«The Thing» – Analyse d’un mystérieux œuf géant, le premier jamais trouvé en Antarctique

Éclosion de Mosasaure

En 2011, des scientifiques chiliens ont découvert un mystérieux fossile en Antarctique qui ressemblait à un ballon de football dégonflé. Pendant près d’une décennie, le spécimen était resté sans étiquette et non étudié dans les collections du Musée national d’histoire naturelle du Chili, les scientifiques ne l’identifiant que par son surnom inspiré du film de science-fiction – «The Thing».

Une analyse menée par des chercheurs de l’Université du Texas à Austin a révélé que le fossile est un œuf géant à carapace molle datant d’environ 66 millions d’années. Mesurant plus de 11 sur 7 pouces, l’œuf est le plus gros œuf à carapace molle jamais découvert et le deuxième plus grand œuf de tous les animaux connus.

Le spécimen est le premier œuf fossile trouvé en Antarctique et repousse les limites de la croissance des œufs à carapace molle par les grands scientifiques. Mis à part sa taille étonnante, le fossile est important parce que les scientifiques pensent qu’il a été pondu par un reptile marin géant éteint, tel qu’un mosasaure – une découverte qui remet en question la pensée dominante selon laquelle de telles créatures n’ont pas pondu d’œufs.

Diagramme d'oeuf fossile

Un diagramme montrant l’œuf fossile, ses parties et sa taille relative. L’œuf géant a une coquille souple. Ceci est représenté en gris foncé sur le dessin, avec des flèches pointant vers ses plis et les sédiments environnants représentés en gris clair. La coupe transversale (insert inférieur gauche) montre que l’œuf se compose principalement d’une membrane molle entourée d’une coquille externe très mince. Les silhouettes en bas à droite montrent la taille de l’œuf par rapport à un humain adulte. Crédit: Legendre et al. (2020)

«Il provient d’un animal de la taille d’un gros dinosaure, mais il ne ressemble en rien à un œuf de dinosaure», a déclaré l’auteur principal Lucas Legendre, chercheur postdoctoral à la Jackson School of Geosciences de l’UT Austin. “Il ressemble le plus aux œufs de lézards et de serpents, mais il provient d’un parent vraiment géant de ces animaux.”

Une étude décrivant l’œuf fossile a été publiée dans La nature le 17 juin 2020.

Le co-auteur David Rubilar-Rogers du Musée national d’histoire naturelle du Chili a été l’un des scientifiques qui a découvert le fossile en 2011. Il l’a montré à tous les géologues qui sont venus au musée, en espérant que quelqu’un avait une idée, mais il n’a pas trouvé personne jusqu’à ce que Julia Clarke, professeur au Département des sciences géologiques de la Jackson School, lui rende visite en 2018.

“Je lui ai montré et après quelques minutes, Julia m’a dit que ça pourrait être un œuf dégonflé!” Dit Rubilar-Rogers.

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En utilisant une suite de microscopes pour étudier des échantillons, Legendre a trouvé plusieurs couches de membrane qui ont confirmé que le fossile était bien un œuf. La structure est très similaire aux œufs transparents à éclosion rapide (voir l’image ci-dessus) pondus par certains serpents et lézards aujourd’hui, a-t-il déclaré. Cependant, parce que l’œuf fossile est éclos et ne contient aucun squelette, Legendre a dû utiliser d’autres moyens pour se concentrer sur le type de reptile qui l’a pondu.

Bébé et mère de Mosasaure

Interprétation par un artiste d’un bébé mosasaure éclos d’un œuf dans la mer Antarctique. La mère est visible en arrière-plan. L’œuf est au fond de la mer. Crédit: Francisco Hueichaleo, 2020

Il a compilé un ensemble de données pour comparer la taille du corps de 259 reptiles vivants à la taille de leurs œufs, et il a constaté que le reptile qui a pondu l’œuf aurait été plus de 20 pieds de long de la pointe de son museau à la fin de son corps, sans compter une queue. Dans les relations de taille et de reptiles vivants, un ancien reptile marin fait l’affaire.

Ajoutant à cette preuve, la formation rocheuse où l’œuf a été découvert abrite également des squelettes de bébés mosasaures et plésiosaures, ainsi que des spécimens adultes.

“De nombreux auteurs ont émis l’hypothèse qu’il s’agissait d’une sorte de pépinière avec de l’eau peu profonde et protégée, un environnement de crique où les jeunes auraient eu un cadre tranquille pour grandir”, a déclaré Legendre.

Le document ne traite pas de la façon dont l’ancien reptile aurait pu pondre ses œufs. Mais les chercheurs ont deux idées concurrentes.

L’une concerne l’éclosion des œufs en eau libre, c’est ainsi que certaines espèces de serpents de mer donnent naissance. L’autre implique le reptile déposant les œufs sur une plage et les nouveau-nés se précipitant dans l’océan comme des bébés tortues marines. Les chercheurs disent que cette approche dépendrait de certaines manœuvres fantaisistes de la mère car les reptiles marins géants étaient trop lourds pour supporter leur poids corporel sur terre. La ponte obligerait le reptile à remuer sa queue sur le rivage tout en restant principalement submergé et soutenu par l’eau.

“Nous ne pouvons pas exclure l’idée qu’ils aient poussé leur queue sur le rivage parce que rien de tel n’a jamais été découvert”, a déclaré Clarke.

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Référence: «Un œuf géant à carapace molle de la fin Crétacé of Antarctica »par Lucas J. Legendre, David Rubilar-Rogers, Grace M. Musser, Sarah N. Davis, Rodrigo A. Otero, Alexander O. Vargas et Julia A. Clarke, 17 juin 2020, La nature.
DOI: 10.1038 / s41586-020-2377-7

Les autres co-auteurs de l’étude sont Clarke, les étudiants diplômés de la Jackson School Sarah Davis et Grace Musser, et Rodrigo Otero et Alexander Vargas de l’Université du Chili. Rubilar-Rogers a dirigé l’expédition organisée par l’Institut chilien de l’Antarctique (INACH) dans la péninsule antarctique, où lui et Otero ont découvert le fossile.

Le programme d’éducation scientifique de l’Institut médical Howard Hughes et l’Agence nationale de recherche et de développement du Chili ont financé la recherche.