Nvidia est le plus étroitement associé à ses cartes graphiques à succès, mais son acquisition présumée d’ARM a le potentiel de l’emmener au-delà des GPU. L’architecture de processeur d’ARM pourrait permettre à Nvidia d’avoir une portée bien plus grande que ses rivaux Intel et AMD ne pourraient jamais l’imaginer.

Avec plus de 130 milliards de processeurs livrés à partir de 2019, la propriété d’ARM pourrait aider Nvidia à exercer son influence non seulement sur des produits tels que les smartphones, les tablettes, les appareils portables et les ordinateurs, mais également à façonner des industries entières allant des périphériques réseau, des serveurs et des données. centres vers des marchés embarqués couvrant les voitures intelligentes, la robotique et l’IoT (Internet des objets).

Nvidia pourrait bien acheter sa place pour devenir le plus important producteur de silicium au monde.

Le modèle ARM

Contrairement à Nvidia, AMD et Intel, ARM ne vend pas de processeur packagé. Au lieu de cela, l’entreprise fonctionne sur ce qu’elle appelle un «modèle de licence flexible». Chaque titulaire de licence peut obtenir une licence pour la conception du processeur et avoir la liberté de personnaliser l’architecture pour l’adapter à ses propres spécifications. En règle générale, les titulaires de licence paient une redevance initiale pour la licence de l’architecture, et ARM génère également des revenus grâce au paiement de redevances en cours. Il semble probable que ce modèle survivrait sous Nvidia ou sous la propriété de tout autre acheteur éventuel.

En 2019, ARM compte plus de 1550 licenciés, avec l’espoir que plus de 100 licenciés supplémentaires soient ajoutés chaque année. La part de marché de la société dans les smartphones et les tablettes était d’environ 90% en 2016, et elle fait un grand pas en avant sur les marchés des serveurs, des infrastructures réseau et de l’intelligence embarquée. Tout cela représente une opportunité unique pour Nvidia d’étendre sa portée au-delà des PC et des centres de données.

Le «modèle de licence flexible» est également complémentaire de l’activité graphique de Nvidia. Ayant déjà été licencié d’ARM avec ses processeurs Tegra (trouvés sur des produits tels que le boîtier de streaming Nvidia’s Shield TV et le désormais disparu Microsoft Surface RT), d’autres opportunités de licence pourraient s’ouvrir si Nvidia acquiert ARM.

ARM octroie actuellement une licence à son cœur graphique Mali sur son architecture de processeur, mais les titulaires de licence – comme Apple, MediaTek, Qualcomm et Samsung – ont la possibilité d’utiliser leur propre conception de GPU intégrée personnalisée. Nvidia pourrait soit remplacer le cœur graphique du Mali et octroyer une licence à son GPU GeForce intégré dans une solution packagée pour les titulaires de licence, soit continuer à proposer le design Mali et réserver les cœurs GeForce pour ses propres processeurs Tegra personnalisés.

Défier Intel sur PC

L’accès à des appareils en dehors de la portée actuelle de Nvidia est la principale raison pour laquelle l’entreprise serait intéressée par l’achat d’ARM. Cependant, il y a même une opportunité à l’avenir dans l’espace PC.

À l’heure actuelle, la plupart des PC sont verrouillés dans l’architecture x86 utilisée par Intel et AMD. Cependant, les perspectives d’avenir sont prometteuses pour ARM. Malgré une incursion ratée dans les PC ARM avec la Surface RT, Microsoft fait des vents contraires avec son deuxième effort avec son partenaire Qualcomm et son processeur Snapdragon 8cx basé sur ARM. Promettant une meilleure autonomie de la batterie, des performances constantes et des conceptions fines et légères, les ordinateurs portables et les convertibles fonctionnant sur la plate-forme PC Always Connected offrent de nombreux avantages par rapport à son rival Intel, notamment la connectivité mobile et la puissance de calcul toute la journée. La tablette Surface Pro X de Microsoft est également basée sur un processeur ARM semi-personnalisé co-développé avec Qualcomm, bien que nous puissions voir des conceptions de Samsung, Lenovo et d’autres.

Le support trouble de Microsoft pour ARM n’inspire peut-être pas beaucoup de confiance, mais le prochain passage d’Apple à ARM est exactement le contraire. Apple a déjà montré que la vitesse et les performances n’étaient pas un problème sur les Mac exécutant le silicium personnalisé d’Apple. Si Microsoft finit par suivre l’exemple d’Apple, ARM pourrait devenir l’avenir de l’informatique pour les deux plates-formes.

Au-delà des ordinateurs de bureau et des ordinateurs portables, le contrôle d’ARM aiderait également Nvidia à s’imposer dans les centres de données. Nvidia dispose déjà de solutions de centre de données basées sur son architecture GPU avancée, mais l’ajout d’un composant CPU lui donnera une longueur d’avance sur ses rivaux. Contrôler à la fois le CPU et le GPU est une position unique dont seul AMD jouit actuellement.

Cette décision pourrait permettre à Nvidia de surpasser AMD dans les centres de données et les serveurs, étant donné que son rival avait fait annonces importantes de supercalculateurs au cours des derniers mois, y compris un partenariat récent avec Oak Ridge National Laboratories.

Tuer AMD sur Mac

Ces dernières années, les Mac de bureau et les Mac d’Apple qui sont livrés avec un GPU discret sont livrés exclusivement avec les graphiques Radeon d’AMD. Des rumeurs ont circulé qu’un querelle en cours entre le fabricant de Mac et Nvidia a laissé Apple évitant GeForce de sa plate-forme. C’est une grande partie du marché des PC qui était hors de portée de Nvidia.

Grâce à ARM, Nvidia pourrait reconquérir une part du gâteau et retrouver une présence sur la plate-forme Apple. Les conceptions de puces ARM se trouvent déjà sur l’iPhone, l’iPad, l’Apple TV, le HomePod et l’Apple Watch.

Même si Nvidia et Apple peuvent redevenir partenaires grâce à un accord ARM, je ne m’attends pas à ce qu’Apple joue bien. Si Nvidia octroyait une licence aux cœurs graphiques GeForce, Apple évitera probablement cette conception, car le fabricant d’iPhone fournit déjà son propre silicium de la série A avec une architecture de processeur personnalisée et une solution graphique interne.

Plus tôt cette année, Apple rejoint l’ancien partenaire Imagination Technologies dans un nouvel accord qui pourrait potentiellement apporter des capacités de traçage de rayons au futur chipset graphique intégré de la société, ce qui pourrait aider à stimuler les investissements dans la réalité augmentée et virtuelle. Selon les performances que les Mac dotés de silicium Apple produisent pour les jeux, une telle solution pourrait rivaliser avec les ordinateurs de bureau puissants équipés de processeurs Intel et de graphiques Nvidia RTX.

Un accord ARM

Mur de serveurs Nvidia T4 Enterprise

De toute évidence, une acquisition ARM présente d’énormes avantages pour Nvidia. Mais à ce stade, tout cela n’est que pure spéculation. Bien que l’accord Nvidia soit en négociations avancées avec Softbank, la société mère ARM, il n’a été ni accepté ni finalisé.

Nvidia n’est pas non plus la première grande entreprise à s’intéresser à l’acquisition d’ARM. Apple était en fait à l’origine, selon la rumeur, être en pourparlers avec ARM plus tôt cette année. Il est tombé à travers, apparemment parce que un lien ne correspondrait pas aux ambitions commerciales d’Apple.

Softbank a acheté ARM pour la dernière fois il y a quatre ans au coût de 32 milliards de dollars, mais on ne sait pas combien Nvidia est prête à payer pour acquérir la société. Si l’accord échoue, Bloomberg a rapporté que Softbank pourrait procéder à la prise d’ARM par le biais d’une cotation publique, et qu’une introduction en bourse pourrait valoriser la société à 44 milliards de dollars.

C’est un gros changement, mais si Nvidia est prêt à le faire, la dynamique de puissance dans l’industrie du silicium pourrait changer pour toujours.

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