Eric s’est inscrit pour Netflix vers 2005 – attiré par la commodité. Au lieu d’aller à la succursale locale de Blockbuster pour louer un film, si vous attendiez quelques jours, il arriverait par la poste, sans que vous ayez à quitter la maison. Et il y avait une vaste sélection de titres – beaucoup plus large qu’un petit lieu de location local ne pourrait en stocker. «Je pouvais m’asseoir à la maison et obtenir presque tous les films de mon choix», déclare le chef de projet américain.

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En 2007, Netflix a livré son milliardième DVD, une copie de Babel, expédié à un client du Texas depuis l’un de ses 42 centres de distribution nationaux à travers l’Amérique, qui desservait 6,3 millions d’abonnés. Mais le modèle commercial de l’entreprise commençait déjà à changer. En janvier 2007, Netflix a annoncé le lancement de son service de streaming, qui s’est rapidement transformé en un géant de la technologie, avec des milliards de dollars à dépenser pour produire son propre contenu original et 167 millions d’abonnés dans 190 pays.

Mais Eric, maintenant âgé de 41 ans, continuait à recevoir des DVD et des Blu-Rays par la poste – parfois il les regardait et les renvoyait rapidement, d’autres fois ils restaient fermés pendant des mois. Pour la plupart d’entre nous, l’idée de décider que vous voulez regarder un film, puis d’attendre qu’une copie de location vous soit envoyée physiquement par la poste semble presque bizarre. Mais Eric est loin d’être seul. De tous les nombres énormes marquant la croissance rapide de Netflix, c’est peut-être le plus surprenant: il y a encore plus de 2 millions de personnes aux États-Unis qui reçoivent des DVD Netflix par la poste.

Certains abonnés apprécient la gamme plus large d’options disponibles sur DVD. À mesure que Netflix a développé son service de streaming, la sélection de bons films semble avoir diminué (même si le nombre global a augmenté), car la société concentre ses efforts sur des émissions de télévision et des documentaires originaux.

Pour certains clients, comme Jennifer de San Francisco, les DVD représentent le meilleur moyen de voir les nouveautés dès que possible. «Il y avait plus de titres et de sorties de films plus récents que sur les chaînes câblées premium comme HBO et Showtime, et je voulais en regarder plus», dit-elle, même si obtenir les titres les plus populaires signifiait parfois une longue attente.

«La sélection est beaucoup plus large que sur le service de streaming», explique Eric, qui possède également un compte de streaming Netflix, ainsi que Hulu, Amazon Prime et parfois Disney +. «Le streaming est génial si je veux m’asseoir sur le canapé et regarder quelque chose en ce moment. Cependant, les services de diffusion en continu peuvent ne pas être très utiles si vous souhaitez regarder un film en particulier. »

Les vitesses Internet sont un autre facteur. Certaines régions rurales des États-Unis ont toujours une infrastructure Internet médiocre et le streaming consomme des allocations pour les clients qui peuvent avoir un plafond mensuel de données.

Pour les cinéphiles, la qualité de l’image est une autre considération. «Il y a encore de la compression dans les films en streaming», déclare Eric, qui vient de regarder La matrice rechargée sur Blu-ray et a Laurence d’Arabie et Ensoleillement dans sa file d’attente. «Je remarque parfois des artefacts de compression dans les films en streaming, et ils sont distrayants. De plus, j’estime que certains films sont extrêmement attrayants visuellement, et je préfère ceux en Blu-ray. »

Aucune des personnes à qui nous avons parlé ne connaissait quelqu’un d’autre qui recevait encore des DVD par la poste, et le nombre d’abonnés au service diminue à un rythme d’un demi-million par an. La société réalise toujours un bon montant de revenus grâce à la location de DVD – près de 300 millions de dollars en 2019 selon récent Dépôt auprès de la SEC – bien que cela soit éclipsé par les 20 milliards de dollars qu’il a gagnés grâce aux abonnés en streaming au cours de la même période.

On ne sait pas combien de temps Netflix maintiendra son service de DVD opérationnel. Dans 2011, il a essayé de le transformer en une marque distincte (appelée Qwikster), qui aurait vu les abonnés payer séparément pour les DVD et le streaming. L’entreprise a été obligée de faire demi-tour après le tollé des clients – elle a perdu la moitié de la valeur de ses actions en deux mois et a perdu 800 000 abonnés. En décembre 2019, Reed Hastings, PDG de Netflix m’a dit il n’était pas pressé de s’en débarrasser – et qu’il pouvait le voir durer encore au moins cinq ans.