Plongeurs de requin baleine

Une étude d’une décennie sur le poisson emblématique a révélé que les requins-baleines mâles se développent rapidement, avant de plafonner à une longueur adulte moyenne d’environ huit ou neuf mètres. Les requins-baleines femelles grandissent plus lentement mais finissent par dépasser les mâles, atteignant une longueur adulte moyenne d’environ 14 mètres.

Le biologiste des poissons de l’Institut australien des sciences de la mer, le Dr Mark Meekan, qui a dirigé la recherche, a déclaré que des requins-baleines avaient été signalés jusqu’à 18 mètres de long.

«C’est absolument énorme – de la taille d’un bus coudé dans une rue de la ville», a-t-il déclaré. «Mais même s’ils sont gros, ils grandissent très, très lentement. Ce n’est qu’environ 20 ou 30 cm par an. »


Le Dr Mark Meekan, auteur correspondant, parle de ses recherches sur les requins baleines. Crédit: AIMS

Dans le cadre de la recherche, les scientifiques ont visité le récif de Ningaloo en Australie occidentale pendant 11 saisons entre 2009 et 2019. Ils ont suivi 54 requins baleines à mesure qu’ils grandissaient – un exploit rendu possible par une “ empreinte ” unique de taches sur chaque requin baleine qui peut être utilisée pour identifier poisson individuel.

Le scientifique marin de l’AIMS, le Dr Brett Taylor, a déclaré que l’équipe avait enregistré plus de 1000 mesures de requins-baleines à l’aide de caméras vidéo stéréo.

«Il s’agit essentiellement de deux caméras installées sur un cadre que vous poussez lorsque vous êtes sous l’eau», a-t-il déclaré. “Cela fonctionne de la même manière que nos yeux – vous pouvez donc calibrer les deux enregistrements vidéo et obtenir une mesure très précise du requin.”

Mesurer les requins baleines

Mesurer les requins baleines. Crédit: Andre Rereuka / AIMS

L’étude a également inclus des données sur les requins baleines dans les aquariums.

Le Dr Meekan a déclaré que c’était la première preuve que les mâles et les femelles requins-baleines se développent différemment.

Pour les femmes, il y a d’énormes avantages à être grand, dit-il. «Un seul requin-baleine enceinte avait été retrouvé et elle avait 300 petits à l’intérieur d’elle», a déclaré le Dr Meekan.

«C’est un nombre remarquable, la plupart des requins n’en auraient qu’entre deux et une douzaine. Donc, ces femelles géantes deviennent probablement grandes à cause de la nécessité de porter beaucoup de chiots.

Requin-baleine Rhincodon typus

Requin baleine (Rhincodon typus), la plus grande espèce de poisson du monde. Crédit: Andre Rereuka / AIMS

Les requins baleines sont l’emblème marin de l’Australie occidentale et nager avec le poisson emblématique de Ningaloo Reef stimule l’économie locale à hauteur de 24 millions de dollars par an.

Mais ils ont été répertoriés comme en danger en 2016.

Le Dr Meekan a déclaré que la découverte avait d’énormes implications pour la conservation, les requins baleines étant menacés par la pêche ciblée et les frappes de navires.

«Si vous êtes un animal à croissance très lente et qu’il vous faut 30 ans ou plus pour arriver à maturité, les chances de catastrophe avant que vous ayez une chance de se reproduire sont probablement assez élevées», a-t-il déclaré. «Et c’est un vrai souci pour les requins baleines.»

Le Dr Meekan a déclaré que cette découverte explique également pourquoi les rassemblements de requins baleines dans les régions tropicales sont presque entièrement composés de jeunes mâles.

«Ils se rassemblent pour exploiter une abondance de nourriture afin de pouvoir maintenir leur taux de croissance rapide», a-t-il déclaré.

Le Dr Taylor a déclaré qu’apprendre que les requins-baleines plafonnaient dans leur croissance allait à l’encontre de tout ce que les scientifiques pensaient auparavant.

«Ce document a vraiment réécrit ce que nous savons sur la croissance des requins baleines», a-t-il déclaré.

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Référence: «La croissance asymptotique des requins-baleines suggère des stratégies de cycle de vie spécifiques au sexe» par Mark G. Meekan, Brett M. Taylor, Emily Lester, Luciana C. Ferreira, Ana MM Sequeira, Alistair DM Dove, Matthew J. Birt, Alex Aspinall, Kim Brooks et Michele Thums, 16 septembre 2020, Frontières en sciences marines.
DOI: 10.3389 / fmars.2020.575683

Le Dr Meekan et le Dr Taylor sont basés à Perth, en Australie occidentale.

La recherche a été publiée aujourd’hui dans la revue Frontières en sciences marines.