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Le débat sur la combustion des arbres morts pour créer de l’énergie de biomasse

Cette histoire à l’origine Est apparu sur Yale Environment 360 et fait partie du Bureau du climat collaboration.

Jonathan Kusel possède trois camionnettes et un camion de 45 pieds pour transporter des bacs à copeaux de bois. Il exploite un parc à copeaux de bois et une usine de biomasse de 35 kilowatts qui brûle des arbres morts, et il dirige une équipe de marquage des arbres pour les bûcherons travaillant dans les forêts nationales. Ce sont de nombreuses références cols bleus pour un sociologue du doctorat de l’Université de Berkeley, connu pour sa documentation sur la façon dont le déclin de l’industrie du bois affecte les communautés rurales.

Ce qui a poussé Kusel à se lancer dans une activité secondaire – l’exploitation de petits arbres morts et de les brûler dans des chaudières à biomasse – est la peur du feu. En 2007, le feu au clair de lune de 65 000 acres a soufflé des braises enflammées sur sa pelouse près de Taylorsville, en Californie, alors qu’il préparait sa famille à évacuer. En septembre dernier, le Walker Fire a brûlé 54 614 acres juste en haut de la vallée depuis les bureaux du Institut Sierra pour la communauté et l’environnement, l’organisme de recherche à but non lucratif fondé par Kusel en 1993. Au cours de cette période de 12 ans, les incendies de forêt ont brûlé 690 milles carrés dans le nord de la Sierra Nevada.

La sécheresse, un réchauffement climatique et infestations de scolytes ont également tué 147 millions d’arbres de Californie depuis 2013, la plupart le long de la colonne vertébrale de la Sierra allant du sud de la base de Kusel au-delà du lac Tahoe et du parc national de Yosemite jusqu’à Tehachapi Pass, à 75 miles au nord de Los Angeles. Les scientifiques disent que ces arbres sont prêts à brûler dans la Californie prochaine série de mégafires, menaçant la chaîne avec des flammes si intenses qu’elles laisseront certains endroits incapables d’établir de nouvelles forêts.

Kusel, 63 ans, fait partie d’un nombre croissant de citoyens et de fonctionnaires soucieux d’utiliser ces arbres et leurs sous-bois épais avant d’allumer des feux de forêt à grande échelle, de polluer l’air avec de la fumée étouffante et de libérer de grandes quantités de CO2. Son institut a investi dans du matériel d’exploitation forestière pour fournir des copeaux de bois aux installations communautaires de biomasse qui les brûlent pour produire de la chaleur et de l’électricité. Il s’agit d’une végétation de faible valeur qui aurait brûlé lors d’incendies naturels il y a un siècle, avant que le US Forest Service ne commence à supprimer les incendies.

Parallèlement à l’éclaircie des arbres dans les forêts surpeuplées, dit Kusel, les projets de biomasse aident à reconstruire les communautés rurales en créant des emplois, tout en empêchant les émissions massives de carbone libérées lors des incendies de forêt. Le Moonlight Fire à lui seul a craché le CO annuel2 l’équivalent de 750 000 voitures à essence.

«Si nous ne pouvons pas déterminer quoi faire avec les matériaux de moindre valeur, nous échouerons à restaurer nos forêts», explique Kusel.

Les projets de biomasse tels que celui de Kusel sont controversés, en particulier dans le sud-est des États-Unis, où les États se sont précipités pour convertir les forêts en granulés pour l’exportation vers des centrales électriques en Europe. Ce marché s’est ouvert après une critique très Décision de l’Union européenne catégoriser l’énergie de la biomasse comme une forme d’énergie renouvelable.

La production ayant presque doublé dans les installations de Virginie à la Floride, l’exploitation forestière à grande échelle a un impact majeur sur les écosystèmes forestiers du Sud, parmi les plus diversifiés du pays. Plus de 35 millions d’acres de forêts naturelles ont été perdues, remplacées par 40 millions d’acres de plantations de pins à culture unique; les extinctions d’espèces locales ont doublé entre 2002 et 2011, selon le Dogwood Alliance, une organisation environnementale qui protège les forêts du Sud. L’American Lung Association et de nombreuses organisations de santé attribuent à la combustion de la biomasse un large éventail dommages à la santé, de l’asthme au cancer en passant par les crises cardiaques.

Kusel et d’autres soutiennent, cependant, que les écosystèmes sujets aux incendies de l’Ouest rendent l’utilisation de la biomasse fondamentalement différente. Les projets de Kusel utilisent des arbres morts, malades et brûlés, ainsi que des arbres verts de petit diamètre qui, selon lui, surpeuplent les forêts et contribuent au danger d’incendie. Mais là où Kusel voit des avantages pour l’écosystème, des emplois et un air plus pur, certains écologistes voient une surexploitation qui détruit l’habitat de la faune, élimine les arbres stockant du carbone et libère encore plus de carbone en les brûlant. «Pour le climat, c’est un double coup dur», explique Shaye Wolf, directrice des sciences climatiques pour le Center for Biological Diversity.