Vallée du crâne de l'âge du bronze

Crâne de l’âge du bronze in situ dans la vallée de Tollense. Crédit: Stefan Sauer / Tollense Valley Project

  • Une nouvelle étude publiée dans Biologie actuelle révèle que la capacité des humains à digérer le lait (persistance de la lactase) s’est rapidement propagée à travers l’Europe centrale en termes d’évolution.
  • L’étude a testé le matériel génétique des os de guerriers en Allemagne en 1200 avant JC, et les chercheurs ont découvert que la persistance de la lactase se propageait en quelques milliers d’années seulement.
  • La découverte suggère que la capacité de digérer le lait peut avoir conféré un avantage évolutif majeur à ces anciens peuples européens qui ont transmis le gène persistant à la lactase aux générations futures.

La capacité des humains à digérer le lait à l’âge adulte a modifié nos habitudes alimentaires et nos sociétés pendant des siècles. Mais quand et comment cette capacité – connue sous le nom de persistance à la lactase ou de tolérance au lactose – s’est produite et s’est établie, cela reste à débattre. En testant le matériel génétique des os de personnes décédées au cours d’une bataille de l’âge du bronze vers 1200 avant JC, une équipe internationale de scientifiques comprenant Krishna Veeramah, PhD, de l’Université de Stony Brook, suggère que la persistance de la lactase s’est propagée dans toute l’Europe centrale en quelques milliers seulement. ans, une transformation extrêmement rapide par rapport à la plupart des changements évolutifs observés chez l’homme. Leurs résultats sont publiés aujourd’hui (3 septembre 2020) dans Biologie actuelle.

Os au site de bataille allemand de l'âge du bronze

Divers os sur un site de fouilles de bataille de l’âge du bronze, dont certains ont été testés génétiquement pour déterminer la présence du gène persistant de la lactase. Crédit: Stefan Sauer / Tollense Valley Project

Malgré l’importance de la consommation de lait en Europe et en Amérique du Nord aujourd’hui, environ les deux tiers de la population mondiale demeurent intolérants au lactose. Généralement, aucun mammifère ne digère le lait à l’âge adulte, c’est pourquoi, par exemple, les gens ne doivent pas donner de lait pour chat ou chien adulte. Cependant, un sous-ensemble d’humains présente une mutation génétique qui permet à l’enzyme lactase de digérer le sucre lactose présent dans le lait tout au long de la vie d’un individu. Beaucoup de ces personnes sont originaires d’Europe centrale ou du Nord.

La bataille a eu lieu sur les rives du Tollense, une rivière dans l’Allemagne actuelle, et est la plus importante que nous connaissons de l’Europe de l’âge du bronze, probablement composée d’environ 4000 guerriers, dont près d’un quart sont morts pendant les combats. Bien qu’ils aient plus de trois mille ans, les chercheurs ont pu séquencer ADN de certains des fragments d’os récupérés sur le site de la bataille.

Veeramah, professeur agrégé au Département d’écologie et d’évolution du Collège des arts et des sciences, a dirigé une partie de la recherche qui consistait à analyser comment l’ascendance génétique globale de la population du champ de bataille par rapport à d’autres populations modernes et anciennes, puis a comparé la fréquence des l’allèle lactase persistant à d’autres populations modernes et anciennes, en particulier les populations européennes médiévales.

Rivière Tollense

Les archéologues recherchent systématiquement une section le long de la rivière Tollense depuis plus de 10 ans. Crédit: Stefan Sauer / Tollense Valley Project

L’équipe de recherche, dirigée par Joachim Burger et ses collègues de l’Université Johannes Gutenberg de Mayence (JGU), a constaté que malgré la bataille qui s’est déroulée plus de 4000 ans après l’introduction de l’agriculture en Europe – ce qui aurait impliqué en partie la consommation de produits laitiers de bovins primitifs , les chèvres et les moutons domestiquent – seulement un guerrier sur huit avait une variante génétique qui leur permettait de décomposer le lactose.

«Lorsque nous examinons d’autres données génétiques européennes du début de la période médiévale moins de 2000 ans plus tard, nous constatons que plus de 60% des individus avaient la capacité de boire du lait à l’âge adulte, ce que nous observons dans les pays d’Europe centrale modernes, ce qui varie de 70 à 90 pour cent », a déclaré Veeramah. «Il s’agit en fait d’un taux de changement incroyablement rapide pour le gène qui contrôle la digestion du lait. Il semble qu’en possédant simplement ce seul changement génétique, les anciens individus européens capables de digérer le lactose avaient six pour cent de plus de chances de produire des enfants que ceux qui ne le pouvaient pas. C’est la preuve la plus solide que nous ayons d’une sélection naturelle positive chez l’homme. »

Joachim Burger de JGU, auteur principal de l’étude, a ajouté qu’il n’y avait toujours pas de réponse définitive à la question: pourquoi la capacité de digérer le sucre dans le lait après l’enfance a-t-elle fourni un si grand avantage évolutif?

«Le lait étant une boisson à haute énergie et relativement non contaminée, son ingestion peut avoir offert de meilleures chances de survie en cas de pénurie alimentaire ou lorsque l’approvisionnement en eau potable peut avoir été contaminé», a expliqué Burger.

Référence: «La faible prévalence de la persistance de la lactase à l’âge du bronze en Europe indique une forte sélection continue au cours des 3 000 dernières années» par Joachim Burger, Vivian Link, Jens Blöcher, Anna Schulz, Christian Sell, Zoé Pochon, Yoan Diekmann, Aleksandra Žegarac, Zuzana Hofmanová, Laura Winkelbach, Carlos S. Reyna-Blanco, Vanessa Bieker, Jörg Orschiedt, Ute Brinker, Amelie Scheu, Christoph Leuenberger, Thomas S. Bertino, Ruth Bollongino, Gundula Lidke, Sofija Stefanović, Detlef Jantzen, Elke Kaiser, Thomas Terberger, Mark G . Thomas, Krishna R. Veeramah et Daniel Wegmann, 3 septembre 2020, Biologie actuelle.
DOI: 10.1016 / j.cub.2020.08.033