La sombre histoire du dénombrement des morts pendant les plaies

Au printemps de 1665, un Anglais du nom de Samuel Pepys notait dans son journal qu’il était «au café, où toutes les nouvelles sont de… la peste qui se répand sur nous dans cette ville; et certains des remèdes contre elle: certains disent une chose et d’autres. ” La peste a balayé une grande partie de l’Angleterre et de l’Europe à plusieurs reprises au cours de ce siècle. La nouvelle de la dernière vague aurait atteint les Londoniens à travers le décompte des décès dus à la peste dans les premiers journaux et dans les documents gouvernementaux connus sous le nom de «factures de mortalité».

AVIS CÂBLÉ

À PROPOS

Jacqueline Wernimont est le président distingué des sciences humaines numériques et de l’engagement social au Dartmouth College. Wernimont est l’auteur de Des vies numérotées: la vie et la mort dans les médias quantiques, une histoire médiatique qui dévoile les histoires derrière les outils et les technologies que nous utilisons pour compter, mesurer et peser nos vies et nos réalités.

Dans chaque pandémie depuis le 16ème siècle, les gens ont essayé de compter les morts – et ils se sont ensuite disputés sur la façon de compter correctement les décès liés à la maladie et ce que ces chiffres de décès signifient vraiment. Le Londres de Pepys ne fait pas exception. Les comptes hebdomadaires du nombre de morts dans la ville étaient volumineux, désordonnés et soupçonnés d’être sujets à des erreurs humaines et à la corruption. Ils ont été recueillis par des greffiers de paroisse et des «femmes à la recherche» avec peu d’expertise spécialisée et travaillant gravement pour leur propre santé. Mais Pepys et d’autres Londoniens dépendaient de ces décomptes de décès locaux, en temps quasi réel et parfois contradictoires, comme une sorte d’algorithme civique qui pourraient les aider à programmer leurs achats, leurs voyages et leurs affaires tout en évitant les quartiers touchés par la peste de la métropole en pleine croissance. .

Depuis presque aussi longtemps que nous comptons les morts dans les pandémies, les gens ont travaillé pour créer des outils pour évaluer les données rapidement et facilement. Les tableaux de données, les résumés et les visualisations fonctionnent non seulement pour gérer l’ampleur du nombre de décès dus à une pandémie, mais également les impacts économiques d’une épidémie mortelle. Juste trois ans avant le voyage de Pepys au café, son contemporain, John Graunt, avait publié son énorme Observations naturelles et politiques faites sur les factures de mortalité, qui avait pris les factures de mortalité hebdomadaires de 1604 à 1660 et les avait regroupées dans un grand ensemble de données et une table de mortalité. Alors que Graunt est souvent célébré aujourd’hui comme un innovateur en matière de statistiques de l’état civil et de démographie, il a commencé sa carrière en tant que mercier – un drapier masculin – et son intérêt pour les épidémies virales était largement centré sur leur impact commercial.

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Graunt a observé que les décomptes réguliers de mortalité étaient un indice par lequel «l’état de santé de la ville peut apparaître à tout moment» afin que «les riches puissent juger de la nécessité de leur déplacement, et les hommes de métier puissent conjecturer» sur leur avenir perspectives commerciales. Désireux d’obtenir la faveur des mécènes politiques et du roi d’Angleterre, Graunt a créé ce qui pourrait être les premiers arguments démographiques et épidémiologiques à partir de ces nombres d’enterrements d’église. Comme beaucoup en ce moment, Graunt était impatient de faire valoir que «les isolements gênants du temps de la peste» posaient de «vastes inconvénients injustifiés», et il était impatient de présenter les cycles de décès dus à la peste comme suffisamment prévisibles pour aider ceux qui planifiaient des sessions universitaires, le tribunal les procédures et les grands événements publics.

Les principales maladies épidémiques ont longtemps été l’occasion pour les entreprises et les entités gouvernementales de collaborer à la promotion de nouveaux régimes et paramètres de surveillance publique. Avant la fin du XIXe siècle, les statistiques américaines de mortalité n’étaient recueillies au niveau national que lors du recensement décennal; ils étaient par ailleurs rassemblés par de petites municipalités et communautés religieuses. Puis vint l’épidémie de fièvre jaune cubano-américaine de 1878, aboutissant à la fois à la National Quarantine Act et à la toute première Bulletin de santé publique, qui deviendra plus tard le CDC Rapport hebdomadaire sur la morbidité et la mortalité.

le Bulletin, comme les factures de mortalité, a été conçu pour donner aux gouverneurs et aux autorités portuaires un aperçu de la santé – littérale et métaphorique – des échanges maritimes internationaux. En dehors des grandes villes portuaires, où les affaires conduisaient la surveillance de la santé, le nombre d’inscriptions aux bureaux de santé du gouvernement était insuffisant et les décès lors des épidémies ultérieures ont été considérablement sous-estimés.

La peste du 17ème siècle a tourmenté les nations anglo-américaines et européennes pendant au moins 60 ans. Contrairement à l’épidémie de fièvre jaune de 1878, qui a été annulée par des exterminations coloniales non volontaires extraordinaires de moustiques vecteurs, la peste a ravagé les communautés de manière épisodique pendant plus d’une génération. Le journal de Pepys suggère qu’en dépit de l’avantage de l’analyse statistique de Graunt, lui et ses contemporains ont compris que les informations en désordre correspondaient mieux à la réalité sur le terrain que les données “claires” qui, selon Graunt, pourraient empêcher les fermetures d’entreprises et les confinements à domicile.

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En tant qu’héritiers de l’orgueil de Graunt, nous avons un besoin urgent de moyens de représenter l’incertitude de nos pratiques de comptage et de classification auprès du grand public et des décideurs. Plutôt que des efforts de collecte de données qui masquent l’incomplétude et la confusion, nous avons besoin d’un langage qui exige que nous soyons à l’aise de ne pas encore le savoir. Dans le même temps, nous avons besoin de petites données locales qui peuvent nous aider à déterminer la meilleure façon de vivre notre vie.