Grande barrière de corail brun corail

Une nouvelle étude de la Grande Barrière de Corail montre que les populations de ses petits, moyens et grands coraux ont tous décliné au cours des trois dernières décennies.

L’auteur principal, le Dr Andy Dietzel, du Centre d’excellence de l’ARC pour les études sur les récifs coralliens (CoralCoE), affirme que bien qu’il existe de nombreuses études au cours des siècles sur les changements dans la structure des populations d’humains – ou, dans le monde naturel, des arbres – il existe n’est toujours pas l’information équivalente sur les changements dans les populations de corail.

«Nous avons mesuré les changements dans la taille des colonies parce que les études de population sont importantes pour comprendre la démographie et la capacité des coraux à se reproduire», a déclaré le Dr Dietzel.

Lui et ses co-auteurs ont évalué les communautés coralliennes et la taille de leur colonie le long de la Grande Barrière de Corail entre 1995 et 2017. Leurs résultats montrent un épuisement des populations coralliennes.

«Nous avons constaté que le nombre de coraux petits, moyens et grands sur la Grande Barrière de Corail a diminué de plus de 50% depuis les années 1990», a déclaré le co-auteur, le professeur Terry Hughes, également de CoralCoE.

«Le déclin s’est produit dans les eaux peu profondes et plus profondes, et dans pratiquement toutes les espèces – mais surtout dans les coraux ramifiés et en forme de table. Celles-ci ont été les plus touchées par les températures record qui ont déclenché un blanchiment de masse en 2016 et 2017 », a déclaré le professeur Hughes.

Corail perdu de la Grande Barrière de Corail

La Grande Barrière de Corail a perdu la moitié de ses coraux au cours des trois dernières décennies. À mesure que la structure corallienne plus complexe est perdue, les habitats des poissons le sont également. Crédits: Andreas Dietzel

Les coraux ramifiés et en forme de table fournissent les structures importantes pour les habitants des récifs tels que les poissons. La perte de ces coraux signifie une perte d’habitat, qui à son tour diminue l’abondance des poissons et la productivité des pêcheries de récifs coralliens.

Le Dr Dietzel dit que l’une des principales implications de la taille des coraux est son effet sur la survie et la reproduction.

«Une population de corail dynamique compte des millions de petits coraux bébés, ainsi que de nombreux grands coraux – les grandes mamans qui produisent la plupart des larves», a-t-il déclaré.

«Nos résultats montrent que la capacité de la Grande Barrière de Corail à se rétablir – sa résilience – est compromise par rapport au passé, car il y a moins de bébés et moins de grands adultes reproducteurs.»

Les auteurs de l’étude disent que de meilleures données sur les tendances démographiques des coraux sont nécessaires de toute urgence.

«Si nous voulons comprendre comment les populations de corail évoluent et si elles peuvent ou non se rétablir entre les perturbations, nous avons besoin de données démographiques plus détaillées: sur le recrutement, sur la reproduction et sur la structure de la taille des colonies», a déclaré le Dr Dietzel.

«Nous pensions que la Grande Barrière de Corail était protégée par sa taille, mais nos résultats montrent que même le système de récifs le plus grand et relativement bien protégé du monde est de plus en plus compromis et en déclin», a déclaré le professeur Hughes.

Le changement climatique entraîne une augmentation de la fréquence des perturbations des récifs telles que les vagues de chaleur marines. L’étude enregistre des détériorations plus marquées des colonies de corail dans le nord et le centre de la Grande Barrière de corail après les événements de blanchissement massif des coraux en 2016 et 2017. Et la partie sud du récif a également été exposée à des températures record au début de 2020.

«Il n’y a pas de temps à perdre – nous devons réduire considérablement les émissions de gaz à effet de serre dès que possible», concluent les auteurs.

Référence: «Changements à long terme de la structure de taille des colonies de coraux le long de la Grande Barrière de Corail» par Andreas Dietzel, Michael Bode, Sean R. Connolly et Terry P. Hughes, 14 octobre 2020, Actes de la Royal Society B.
DOI: 10.1098 / rspb.2020.1432