BEIJING (hooly-tech.com) – La Chine prévoit de lancer cette semaine un vaisseau spatial sans pilote sur la Lune pour ramener des roches lunaires lors de la première tentative de tout pays de récupérer des échantillons du satellite naturel de la Terre depuis les années 1970.

PHOTO DE FICHIER: La lune est vue lors d’une éclipse lunaire au-dessus de Shanghai, en Chine, le 28 juillet 2018. REUTERS / Aly Song / File photo

La sonde Chang’e-5, du nom de l’ancienne déesse chinoise de la lune, cherchera à collecter des éléments susceptibles d’aider les scientifiques à mieux comprendre les origines et la formation de la lune. La mission testera la capacité de la Chine à acquérir à distance des échantillons depuis l’espace, avant des missions plus complexes.

En cas de succès, la mission ne fera de la Chine que le troisième pays à avoir récupéré des échantillons lunaires, après les États-Unis et l’Union soviétique il y a des décennies.

Depuis que l’Union soviétique a écrasé le Luna 2 sur la lune en 1959, premier objet fabriqué par l’homme à atteindre un autre corps céleste, une poignée d’autres pays, dont le Japon et l’Inde, ont lancé des missions lunaires.

Dans le cadre du programme Apollo, qui a d’abord mis les hommes sur la Lune, les États-Unis ont débarqué 12 astronautes sur six vols de 1969 à 1972, rapportant 382 kg (842 livres) de roches et de terre.

L’Union soviétique a déployé avec succès trois missions de retour d’échantillons robotiques dans les années 1970. Le dernier, le Luna 24, a récupéré 170,1 grammes (6 onces) d’échantillons en 1976 de Mare Crisium, ou «Sea of ​​Crises».

La sonde chinoise, dont le lancement est prévu dans les prochains jours, tentera de collecter 2 kg (4 1/2 livres) d’échantillons dans une zone auparavant non visitée d’une immense plaine de lave connue sous le nom d’Oceanus Procellarum, ou «océan des tempêtes».

«La zone d’échantillonnage Apollo-Luna de la lune, bien que essentielle à notre compréhension, a été entreprise dans une zone qui comprend beaucoup moins de la moitié de la surface lunaire», a déclaré James Head, un scientifique planétaire à l’Université Brown.

Les données ultérieures des missions de télédétection orbitale ont montré une plus grande diversité de types de roches, de minéralogies et d’âges que celles représentées dans les collections d’échantillons d’Apollo-Luna, a-t-il déclaré.

«Les scientifiques lunaires ont préconisé des missions robotiques de retour d’échantillons dans ces nombreux domaines critiques différents afin de répondre à une foule de questions fondamentales qui subsistent lors de l’exploration antérieure», a déclaré Head.

La mission Chang’e-5 peut aider à répondre à des questions telles que la durée pendant laquelle la lune est restée volcaniquement active à l’intérieur et le moment où son champ magnétique – clé pour protéger toute forme de vie du rayonnement solaire – s’est dissipé.

LA MISSION

Une fois sur l’orbite lunaire, la sonde visera à déployer une paire de véhicules à la surface: un atterrisseur forera dans le sol, puis transférera ses échantillons de sol et de roches sur un ascendeur qui décollera et s’accrochera à un module en orbite.

Si cela réussit, les échantillons seront transférés dans une capsule de retour qui les ramènera sur Terre.

La Chine a effectué son premier atterrissage lunaire en 2013. En janvier 2019, la sonde Chang’e-4 a atterri de l’autre côté de la Lune, la première d’une sonde spatiale nationale.

Au cours de la prochaine décennie, la Chine prévoit d’établir une station de base robotique pour mener des explorations sans pilote dans la région polaire sud.

Il doit être développé dans le cadre des missions Chang’e-6,7 et 8 dans les années 2020 et étendu pendant les années 2030 avant les atterrissages habités.

La Chine prévoit de récupérer des échantillons de Mars d’ici 2030.

En juillet, la Chine a lancé une sonde sans pilote sur Mars lors de sa première mission indépendante sur une autre planète.

Reportage de Ryan Woo; Rapports supplémentaires de Liangping Gao; Édité par William Mallard