Événements majeurs d'extinction

Résumé des principaux événements d’extinction à travers le temps, mettant en évidence le nouvel épisode pluvial carnien d’il y a 233 millions d’années. Crédit: D. Bonadonna / MUSE, Trento

Il est rare qu’une nouvelle extinction de masse soit identifiée; après tout, de tels événements étaient si dévastateurs qu’ils se démarquent vraiment dans les archives fossiles. Dans un nouvel article, publié aujourd’hui dans Progrès scientifiques, une équipe internationale a identifié une extinction majeure de la vie il y a 233 millions d’années qui a déclenché la conquête du monde par les dinosaures. La crise a été appelée l’épisode pluvial carnien.

L’équipe de 17 chercheurs, dirigée par Jacopo Dal Corso de l’Université chinoise des géosciences de Wuhan et Mike Benton de la Université de BristolL’école des sciences de la Terre, a examiné toutes les preuves géologiques et paléontologiques et déterminé ce qui s’était passé.

La cause était très probablement des éruptions volcaniques massives dans la province de Wrangellia, dans l’ouest du Canada, où d’énormes volumes de basalte volcanique ont été déversés et forment une grande partie de la côte ouest de l’Amérique du Nord.

«Les éruptions ont culminé dans le Carnian», explique Jacopo Dal Corso. «J’étudiais la signature géochimique des éruptions il y a quelques années et j’ai identifié des effets massifs sur l’atmosphère dans le monde entier. Les éruptions étaient si énormes qu’elles ont pompé de grandes quantités de gaz à effet de serre comme le dioxyde de carbone, et il y a eu des pics de réchauffement climatique. Le réchauffement était associé à une augmentation des précipitations, et cela avait été détecté dans les années 1980 par les géologues Mike Simms et Alastair Ruffell comme un épisode humide d’une durée totale d’environ 1 million d’années. Le changement climatique a causé une perte majeure de biodiversité dans l’océan et sur terre, mais juste après l’extinction, de nouveaux groupes ont pris le relais, formant des écosystèmes plus modernes. Les changements climatiques ont encouragé la croissance de la vie végétale et l’expansion des forêts de conifères modernes.

«Les nouvelles flores ont probablement fourni des cueillettes minces pour les reptiles herbivores survivants», a déclaré le professeur Mike Benton. «J’avais remarqué un changement floral et une catastrophe écologique chez les herbivores en 1983 lorsque j’ai terminé mon doctorat. Nous savons maintenant que les dinosaures sont nés environ 20 millions d’années avant cet événement, mais ils sont restés assez rares et sans importance jusqu’à ce que l’épisode carnien pluvial frappe. Ce sont les conditions soudaines et arides après l’épisode humide qui ont donné leur chance aux dinosaures.

Ce n’était pas seulement des dinosaures, mais aussi de nombreux groupes modernes de plantes et d’animaux sont également apparus à cette époque, y compris certaines des premières tortues, crocodiles, lézards et premiers mammifères.

L’épisode carnien pluvial a également eu un impact sur la vie océanique. Il marque le début des récifs coralliens de style moderne, ainsi que de nombreux groupes modernes de plancton, suggérant des changements profonds dans la chimie des océans et le cycle des carbonates.

«Jusqu’à présent, les paléontologues avaient identifié cinq« grandes »extinctions de masse au cours des 500 millions d’années de l’histoire de la vie», explique Jacopo Dal Corso. «Chacun d’eux a eu un effet profond sur l’évolution de la Terre et de la vie. Nous avons identifié un autre grand événement d’extinction, et il a évidemment joué un rôle majeur en aidant à réinitialiser la vie sur terre et dans les océans, marquant les origines des écosystèmes modernes.

Référence: «Extinction et aube du monde moderne dans le Carnien (fin Triasique) »Par Jacopo Dal Corso, Massimo Bernardi, Yadong Sun, Haijun Song, Leyla J. Seyfullah, Nereo Preto, Piero Gianolla, Alastair Ruffell, Evelyn Kustatscher, Guido Roghi, Agostino Merico, Sönke Hohn, Alexander R. Schmidt, Andrea Marzoli, Robert J. Newton, Paul B. Wignall et Michael J. Benton, 16 septembre 2020, Progrès scientifiques.
DOI: 10.1126 / sciadv.aba0099