Li Xian, qui travaille dans une société d’édition à Shanghai, affirme que l’application chinoise de paiement mobile Alipay est indispensable. Au cours de la semaine dernière, elle l’a utilisé pour commander et payer le dîner via un service de livraison, acheter des billets de cinéma, payer ses factures de services publics et louer un vélo. «C’est ma bouée de sauvetage», dit Li. “Je ne me souviens plus de la dernière fois que j’ai utilisé de l’argent liquide.”

Elle est loin d’être une valeur aberrante. Plus de 711 millions de personnes et 80 millions de commerçants utilisent l’application Alipay chaque mois, générant 118 billions de RMB (17,4 billions de dollars) de paiements au cours des 12 mois se terminant le 30 juin. , restaurants et étals de marché acceptant le paiement via les codes QR affichés et scannés au point de vente.

Alipay propose également un nombre ahurissant de fonctionnalités construites autour des paiements. Dans de nombreux restaurants, par exemple, vous pouvez scanner un code QR pour afficher le menu, puis commander de la nourriture chez Alipay sans jamais voir de serveur. Vous pouvez héler un taxi, envoyer des colis, ajouter des minutes de service à un forfait de téléphonie mobile, voire organiser une consultation vidéo avec un médecin, sans quitter l’application. Alipay propose des offres de Taotao, un site de commerce électronique partenaire, adaptées aux goûts et aux habitudes de chacun. «Je pense qu’Alipay essaie de couvrir chaque instant de notre vie», dit Li.

Groupe de fourmis, la société derrière Alipay, se dirige maintenant vers peut-être la plus grande offre publique initiale de 2020. L’introduction en bourse mettra en évidence les progrès de la Chine dans la combinaison de l’argent et de la technologie, ainsi que les efforts pour exporter cette approche à travers le monde. Environ 65% de tous les Chinois utilisent des portefeuilles numériques, plus que partout ailleurs dans le monde; Alipay en représente 55%.

Les entreprises occidentales suivent l’exemple d’Ant. Apple Pay, Google Pay, PayPal et d’autres proposent des paiements par smartphone via des communications en champ proche et des codes QR. Des startups comme Affirm et LendUp proposent des prêts aux États-Unis sur la base des réseaux sociaux et d’autres informations personnelles.

Maximilian Friedrich, analyste avec ARK Investir qui étudie l’innovation dans les paiements et la finance, dit que l’application Cash de Square semble emprunter au modèle d’Ant, offrant des services bancaires et d’investissement ainsi que des paiements mobiles. Mais rien ne rivalise avec l’échelle et la portée de Ant, son intégration avec le géant chinois du commerce électronique Alibaba ou la façon dont il exploite l’intelligence artificielle.

Mais Ant fait également face à de grandes questions. En Chine, il fait l’objet d’un examen minutieux par le gouvernement en raison de sa large portée et de sa concurrence avec les banques publiques. Son approche de l’extraction des données personnelles et ses liens perçus avec le gouvernement chinois peuvent soulever des problèmes de confidentialité, d’autant plus qu’elle se développe à l’étranger. Et le succès de Ant et son empreinte à l’étranger pourraient se traduire par une politique américaine de plus en plus hostile envers la Chine. Ant a refusé de commenter cet article.

Sous la commodité d’Alipay se trouve une stratégie qui utilise l’intelligence artificielle et des tonnes d’informations personnelles. Lorsque vous louez un vélo ou une voiture avec Alipay, par exemple, l’application peut évaluer si vous devez payer un acompte en analysant à la fois une cote de crédit conventionnelle et certains signaux non conventionnels, y compris vos amis, les applications que vous avez installées, même à quelle fréquence vous rechargez votre batterie.

«Les technologies d’IA sont partout dans l’entreprise d’Ant», déclare Hui Chen, professeur au MIT qui a travaillé avec l’entreprise sur des projets de recherche.

Chen cite MYbank, une filiale de Ant qui propose des prêts aux petites entreprises via Alipay. L’unité utilise un modèle de gestion des risques avec plus de 3 000 variables, dont certaines sont mises à jour en temps réel, dit-il. Le système utilise la vision par ordinateur, la reconnaissance vocale, le traitement du langage naturel et les prévisions financières, explique Chen. «Ils peuvent prendre des décisions de prêt en quelques minutes et sans implication de banquiers humains.»

«Les technologies d’IA sont partout dans les affaires d’Ant.»

Hui Chen, professeur du MIT

Alipay a été lancé en 2004 par Alibaba, le géant chinois du commerce électronique fondé par Jack Ma, pour détenir des fonds jusqu’à ce que les transactions soient finalisées. À une époque où peu de personnes possédaient des cartes de crédit et l’argent comptant était encore monnaie courante, cela a contribué à encourager le commerce électronique à décoller. Alipay est également devenu un moyen de vérifier la fiabilité d’un vendeur.